Venki Ramakrishnan

´No he recibido más ayudas por ser Nobel y eso es algo bueno de la ciencia´

"En la biología, cada descubrimiento lleva a más preguntas de un nivel diferente, antes inimaginable", dice el investigador y Premio Nobel de Química 2009.

02.12.2013 | 01:39
Venkatraman Ramakrishnan, el viernes en Valencia.
Venkatraman Ramakrishnan, el viernes en Valencia.

Alumnos de ciencias e investigadores de todas las edades de Valencia abarrotaron el aulario del campus de Burjassot para aprender y disfrutar de la lección magistral que impartió un Nobel sobre antibióticos, ribosomas y proteínas.

En los pasillos de la sala Charles Darwin, el aulario del campus de Burjassot de la Universitat de València, no caben más estudiantes ni jóvenes investigadores que, sentados o de pie y pegados unos a otros, escuchan con extrema atención las minuciosas explicaciones en inglés de la interacción entre los antibióticos y los ribosomas de la voz del propio científico que caracterizó estas estructuras a nivel atómico y cuyos hallazgos fueron reconocidos con la concesión del Nobel de Química en 2009. La visita del investigador, de origen indio, que trabaja en el Centro de Biología Molecular de Cambridge y es miembro de la Academia de Ciencias de Estados Unidos, comenzó a gestarse hace un año, a raiz de la petición que le formuló el investigador del Instituto de Biomedicina del CSIC, Vicente Rubio. Ramakrishnan ha protagonizado un «Encuentro de excelencia» del VLC/Campus, con el que también se ha conmemorado el 50 aniversario de la Sociedad Española de Bioquímica y Biología Molecular, un acto enmarcado dentro del mes de la ciencia que finaliza hoy.

Ganó el Nobel por caracterizar ribosomas, ¿qué es un ribosoma?
Cada uno de nosotros tiene miles de genes, estos genes tienen información para hacer proteínas y las proteínas realizan cientos de miles de funciones de las células. Una proteína lleva oxígeno a tu sangre. Mientras me miras, las proteínas captan la luz a través de tus ojos. Las proteínas son cómo sientes el calor, también combaten las infecciones haciendo antibióticos que son también proteínas y también están en tu sentido del tacto. Así que la cuestión es, ¿cómo son esas proteínas?

¿Y cómo son?
Hay que utilizar la información de los genes para esa proteína y convertirla en una cadena de aminoácidos. Eso lo hacen unas máquinas que son unas macromoléculas gigantes que hay en cada una de las células que se llaman ribosomas y que existen en todas las células, desde las de las bacterias hasta las humanas.

¿Y qué conexión hay entre los antibióticos y los ribosomas?
Muchos antibióticos actúan bloqueando el ribosoma de las bacterias [que producen la infección] pero sin bloquear los ribosomas humanos. Los ribosomas están presentes en todas las formas de vida, pero los de las bacterias son de alguna manera diferentes a los de los humanos. Por supuesto que son similares en muchos aspectos, pero también diferentes en otros. Así que entender cómo se unen estos antibióticos y cómo funcionan nos puede ayudar a diseñar mejores antibióticos y más resistentes a las bacterias que, a su vez, son resistentes a antibióticos actuales.

¿Después de ganar el Nobel, sigue trabajando en lo mismo ?
Puedes imaginar el ribosoma como una máquina muy compleja. Hemos sido premiados por dar a conocer una visión inicial de esta máquina, porque para entender cómo funciona algo tan complejo hay que saber como es. Por eso, las primeras fotografías son muy importantes.

¿Qué preguntas se plantea?
Ahora intentamos saber cómo trabaja la máquina en las diferentes etapas del proceso y eso es complicado, ya que tenemos que atraparla en los diferentes momentos y ver como pasa del paso A al B, al C... etc. Así que se trata de un entendimiento muy detallado y complicado. Otra cuestión es entender como funcionan los ribosomas de los humanos y para eso hay que entender cómo funcionan en los organismos superiores. Y además, están los virus que secuestran a los ribosomas humanos para hacer proteínas víricas y no humanas.

Vamos, que esto es el principio
Creo que cada descubrimiento de la biología lleva a más preguntas y las cuestiones son de un nivel diferente que quizás no se hubiera imaginado antes. La ciencia no es un proceso por el cual descubres algo y luego te pasas a otro tema. Cada respuesta genera nuevas preguntas.

¿Qué opina de los recortes en investigación en España?
Los paises deberían decidir cuánta ciencia quieren financiar. Esto es una visión política que debería hacerse, independientemente de los partidos políticos.

Pero eso no ocurre así porque cada partido tiene su propio proyecto de ciencia
En Reino Unido, por ejemplo, cuando el gobierno cambia de los laboristas a los «tories» (conservadores), incluso en el caso de los recortes que también sufrimos, decidieron no tocar el presupuesto de ciencia. Y hay muchas razones para esto. La primera es que la ciencia es una parte muy pequeña de los gastos totales de cualquier gobierno, que se gasta mucho más en otras áreas, así que no se ahorra mucho recortando en ciencia.

Los recortes frenan el progreso científico
Si, porque el otro problema es que la ciencia es a largo plazo. Se tarda mucho tiempo en formar a un científico, normalmente unos diez años. Y tampoco se les paga muy bien. Yo podría ganar más dinero si me dedicara a las finanzas. Pero los científicos hacen ciencia porque aman la ciencia, a pesar de los sueldos bajos y la inestabilidad del empleo. Cuando se recorta en ciencia, esta gente se va y busca otros trabajos y después, cuando la situación económica mejora, si quieres que la ciencia vuelva a funcionar tienes que volver a formar a la gente, porque los que trabajaban en ciencia se han ido y no van a volver.

Eso es un efecto muy negativo a largo plazo
Es un desperdicio de dinero recortar en investigación, no es una manera inteligente de ahorrar dinero. Sí que creo que la gente que llega al poder decida qué dinero va a gastar en ciencia para mantener esa partida estable, porque la estabilidad es muy importante para la ciencia, las fluctuaciones no son buenas.

¿Cómo se considera a los científicos españoles en el ámbito internacional?
Puede que desde que España entró en la Unión Europea mejoraran los niveles de inversión en ciencia. España siempre ha tenido grandes científicos como Ramón y Cajal y Ochoa. En mi propio campo hay gente como David Vázquez que realizó un gran trabajo con antibióticos.

¿Se notó una mejora en la ciencia española?
Si, a nivel general mejoró, pero con los recortes  buenos y jóvenes científicos españoles se estan yendo de España. Yo tengo en mi laboratorio a dos buenos científicos españoles, pero lo más probable es que no vuelvan porque aquí no hay trabajo. Y eso sí que creo que es un problema.

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